Самый верхний слой почвы занимает от 5 до 20 сантиметров плодородной области. Такая почва богата органическим материалом и имеет активную, процветающую популяцию микрофауны. Верхний грунт обычно либо темно-коричневого, либо черного цвета, и по этой причине его часто называют черноземом или черным грунтом.

Тем не менее, не вся черная почва является верхней почвой. Почва может содержать химические вещества, такие как железо, которые придают ей темно-коричневую или черную окраску. Нет никакой гарантии, что почва имеет какие-либо атрибуты верхней почвы, которые делают ее желательной для роста растений.

Можно проверить состав почвы определенным способом — водным тестом. Заполните пустую прозрачную емкость на 2/3 почвой. Остальную часть долейте водой. Закройте бутылку и энергично встряхните ее минуту. Дайте почве и воде осесть в течение дня. Органические вещества легче, чем минералы в почве, и будут находиться на верхушке осевшей почвы. Если слой органического материала очень тонкий, вы будете знать, что это либо очень бедный верхний слой почвы, либо это просто грунт черного цвета, а не чернозем.

Выбор между просто черным грунтом и черноземом —  решаемая задача. Важно понимать, что для хорошего роста растений нужна плодородная черная земля, а для других задач таких как, например, заполнение низин, создание дорожек в зоне высоких грунтовых вод подойдет просто грунт, не являющийся верхним плодородным слоем почвы.